Иван Петрович Котляревский родился 9 сентября 1769 года в Полтаве в семье мелкопоместного дворянина. Учился в Полтавской духовной семинарии (1780-1789). В 1796-1808 годах на военной службе.

Выйдя в отставку, в 1810 году вернулся в Полтаву, занял должность надзирателя "Дома воспитания детей бедных дворян", проявил себя как педагог-гуманист и демократ.

В 1812 году сформировал казачий полк, отличившийся в боях против наполеоновских войск. В 1816-1821 годах директор полтавского театра. С 1818 года был связан с декабристскими кругами; в 1821 году избран почётным членом Вольного общества любителей российской словесности.

В 1798 году в Петербурге вышла (без ведома автора) поэма Котляревского "Энеида" (ч. 1-3), ознаменовавшая целый этап в развитии новой украинской литературы. В 1809 году поэма издана автором с добавлением 4-й части под названием "Виргилиева Энеида, на малороссийский язык перечедна И. Котляревским". Полный текст "Энеиды" (ч. 1-6) увидел свет в 1842 году.

Используя богатые возможности травестийного жанра, Котляревский гротескно-сатирически изображает события на Украине, связанные с ликвидацией царизмом Запорожской Сечи и закрепощением крестьянства. Быт и нравы всех слоев украинского общества, характер украинского народа написаны в поэме так, что она стала своеобразной энциклопедией украинской народной жизни 18 - начала 19 веков.

Большую роль в развитии украинской драматургии сыграли пьесы Котляревского "Наталка Полтавка" и "Солдат-чародей", впервые поставленные в 1819 году на сцене полтавского театра с участием Щепкина. На сюжет "Наталки Полтавки" композитор Н. В. Лысенко написал оперу (1889).

Умер писатель 10 ноября 1838 года в Полтаве, здесь же и похоронен.

В 1903 году в Полтаве открыт памятник Котляревскому. Там же в 1952 году открыт Государственный литературно-мемориальный музей, а к 200-летию со дня рождения писателя (1969) в бывшей его усадьбе создан мемориальный комплекс.